Valentino Rossi e a Yamaha pegaram a estrada menos percorrida?

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A prova de Sepang em 2018 foi a melhor corrida de Rossi em mais de dois anos – 46 corridas desde que ele derrotou o “difícil” Marc Márquez em Barcelona em junho de 2016. A análise dessa prova talvez nos ajude a entender o difícil momento atual que Valentino está vivendo.

Em primeiro lugar, sua velocidade e consistência podem calar os competidores que sugerem que seu tempo passou. Quando a moto e os pneus fazem o que ele quer, Rossi pode ser tão rápido quanto qualquer um, mesmo suportando 34 graus de calor. Isso não é nada menos que um milagre para um piloto de 40 anos alinhado no grid da categoria rainha por quase 400 vezes, com a “dolce vita” esperando por ele em casa, sempre que quiser.

Ele liderou com um ritmo quase sobrenatural, seus tempos de volta nos primeiros três terços da corrida nunca variavam mais que 0,275s. Depois disso Lorenzo foi ao seu Twitter felicitar o seu antigo companheiro de equipe, porque este é normalmente o meio que Jorge se comunica.

E durante a maior parte do tempo Rossi teve Marc Márquez fazendo pressão sobre ele, como um tubarão. Mas não era um grande tubarão branco caçando um nadador indefeso. Eles são, sem dúvida, os dois maiores pilotos que o mundo já viu. A partir da 12ª volta, o grande branco ficou cada vez mais perto. “Eu entendi que Marc chegaria, mas eu queria que ele chegasse o mais tarde possível. Poderia ter sido divertido, porque eu estava muito forte, então eu poderia lutar.”

A grande questão é, claro, por que Rossi estava tão forte em Sepang? No domingo anterior, ele havia sido uma figura desconsolada no paddock de Phillip Island, totalmente abatido com um péssimo sexto lugar, causado pela falta de aderência de seus pneus.

O homem certo para responder a essa questão é o seu chefe de equipe Silvano Galbusera. Rossi e Galbusera, e a Yamaha como um todo, têm lutado desde que perderam a eletrônica artesanal de fábrica e os pneus Bridgestone no final de 2015. Eles nunca se sentiram confortáveis no novo e valioso mundo de software unificado de baixa tecnologia e de pneus Michelin.

Em 2015, Rossi terminou no pódio em 15 das 18 corridas, vencendo quatro dessas corridas. Desde então, seu resultado médio foi o quarto lugar. E, além de Assen no ano passado – quando foi a sua vontade e não a moto que o manteve à frente em condições traiçoeiras e chuvosas -, ele quase não lutou pela vitória.

Galbusera diz que Rossi chegou ao fundo do poço ou quase, porque uma quase vitória em uma corrida não faz uma temporada; porque sua equipe desistiu de perseguir o desempenho absoluto. Isso pode parecer estranho na série de corridas de maior desempenho do motociclismo, mas é a realidade deles.

“Antes trabalhávamos para manter o desempenho e poupar o pneu, mas não é mais possível”, disse Galbusera. “Então, agora perdemos algum desempenho e tentamos manter a consistência do pneu. Valentino pode ser mais forte com esta configuração diferente. Mas a corrida se comporta mais como uma prova de enduro do que MotoGP!

“Nós trabalhamos na geometria para colocar menos força no pneu traseiro porque nosso problema sempre foi a vida útil do pneu. Valentino reclama da consistência dos pneus o tempo todo – no início da corrida em Sepang ele estava forte, mas o que ele fez para salvar o pneu é um mistério. Ele não podia usar os Michelins do jeito que queria, porque os pneus são muito macios e superaquecem. É diferente para Maverick [Viñales]: ele tem um tamanho diferente e usa um estilo diferente.

“Na verdade, Galbusera começou a priorizar a vida útil do pneu em vez do desempenho imediato no início da temporada, mas de alguma forma a equipe e a fábrica perderam o rumo. Galbusera e a Yamaha trabalharam para estender a vida útil do pneu de todas as formas usuais: por meio do gerenciamento do motor (suavizando a entrega de torque), por meio do controle de tração e por meio da melhora do grip mecânico (geometria da moto, equilíbrio, etc.). Eles também deram alguns passos úteis para a frente com a eletrônica nas últimas corridas, mas a melhora mais importante veio de uma melhor aderência mecânica, com a moto girando suavemente na traseira.

“Trabalhamos na geometria o tempo todo”, continua Galbusera. “Valentino diz que não é fácil pilotar a moto como está agora, mas é a única maneira de salvar os pneus. “Agora temos um pouco mais de aderência mecânica. Mas temos que ter cuidado porque a aderência mecânica da Yamaha sempre foi boa, e se usarmos muito dessa tração, ela superaquecerá o pneu e o pneu vai desgastar. Então agora temos que fazer com que a moto “force” o pneu traseiro de forma suave”.

Depois da corrida, Márquez comentou que a M1 de Rossi tinha uma pegada de saída de curva incrível e, portanto, uma aceleração incrível. Por outro lado, é sempre possível que as circunstâncias tenham ajudado Rossi tanto quanto o setup. Pela primeira vez, o desgaste dos pneus não foi um grande problema – os tempos de volta não caíram em Sepang como em muitas corridas neste ano porque os pneus tiveram mais aderência por mais tempo. E a distribuição de pneus pareceu servir para todas as Yamahas, porque Johann Zarco terminou no pódio (pela primeira vez desde Jerez) e Viñales também estaria na luta, se ele não tivesse se classificado na quarta fileira depois de uma grande queda no FP4.

“A nova maneira que seguimos é tentar usar um pneu mais macio na competição, acrescenta Galbusera. “O Valentino costuma sentir-se melhor com um pneu duro porque lhe dá mais apoio e melhor estabilidade, enquanto que com um pneu macio ele sente o movimento da moto como uma bicicleta de rua, por isso não se sente tão confortável. Mas esta é a única maneira de ser forte.”

Embora os pneus de Rossi lhe permitiram manter essa consistência infalível nos três primeiros terços da corrida de Sepang, ele pode ter usado o melhor de sua aderência quando caiu no início da volta 17. Ele não foi o único, porque ambos o ex-campeão mundial e o atual campeão mundial haviam feito suas voltas mais lentas, na volta anterior. Mas talvez a moto de Rossi tenha gasto mais o pneu traseiro do que a RC213V de Márquez.

Rossi finalmente ultrapassou o limite na metade da primeira curva da ferradura. “Quando toquei o acelerador, deslizei a traseira e não esperava, porque estava mais preocupado com a frente”, disse ele. “Eu estava muito no limite, a traseira escorregou muito e a moto caiu.”

Rossi não teve o prazer de terminar uma viagem tão brilhante assim, mas ao mesmo tempo estava feliz pelo fato de ter redescoberto o gosto de lutar pela vitória; um gosto que talvez ele estivesse começando a duvidar se algum dia voltaria a provar.

“Estou arrasado com o acidente porque foi meu primeiro erro da temporada no pior momento, mas por outro lado estou feliz porque vivemos o sonho durante 16 voltas”, disse ele. “Depois da vitória do meu irmão, poderia ter sido um grande dia.”

Rossi admitiu que chorou pouco depois que seu meio-irmão, Luca Marini, conquistou seu primeiro grande prêmio no final da corrida de Moto2, e que talvez não tenha sido a melhor preparação para a sua própria corrida.

“Foi uma grande emoção, mas eu precisava me sentar por talvez três horas para me recuperar”, ele riu. “Então, f **, foi uma maneira difícil de se preparar para a minha corrida. Mas a vitória de Luca foi inesquecível e este foi um dia inesquecível porque Pecco [Francesco Bagnaia] venceu o primeiro campeonato mundial da nossa equipe. Estou muito orgulhoso do meu irmão. Eu não achei que ele poderia ganhar uma corrida este ano, então estou surpreso e orgulhoso.”

O que vem agora para Rossi em 2019? Outras corridas, claro. É apenas o gosto de continuar a pilotar motos…